Agosto 3, 2021

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Spazio: la “cometa più grande dei tempi moderni” si sta dirigendo verso il nostro sistema solare

Viene da così lontano che rimane un mistero, anche per i più eminenti scienziati. Ma la cometa Bernardinelli-Bernstein, o C/2014 UN27, probabilmente ha deciso di farci visita. Questo corpo celeste è stato avvistato a metà giugno e segue un percorso che dovrebbe seguire attraverso il nostro sistema solare.

La data dell’incontro non è fissata immediatamente poiché C/2014 UN27 raggiungerà il suo punto più vicino al nostro sole nel 2031. Nel frattempo, gli astronomi hanno intenzione di tenere gli occhi su questa cometa gigante proveniente dalla nuvola d’Oort, che circonda il sistema solare.

Secondo il National Optical Astronomy Research Laboratory, questa palla di corpi ghiacciati di difficile comprensione si trova a più di 40.000 unità astronomiche (AU) dal sole, che è 40.000 volte maggiore della distanza tra il Sole e la Terra. Dall’American Science Foundation (NOIRLab).

Quindi è un viaggio molto lungo per una cometa molto grande. In effetti, gli astronomi concordano sul fatto che sia la più grande “scoperta dell’era moderna”. In precedenza si stimava che una cometa avesse una massa 1.000 volte maggiore di una cometa ordinaria e che il suo diametro fosse compreso tra 100 e 200 chilometri.

Nonostante le sue misure impressionanti, il C/2014 UN27 non è da temere: non presenta alcun pericolo per la Terra. Durante il suo passaggio più vicino al Sole, nel 2031, rimarrà troppo lontano per essere visto ad occhio nudo dal pianeta blu.

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“Grande problema di matematica”

Ma data l’attrezzatura all’avanguardia, gli scienziati non si perderanno nulla dello spettacolo. Anche se osservata già nel 2014, questa cometa gigante, con la sua composizione e origine unica, rappresenta una preziosa opportunità per saperne di più, soprattutto sulla composizione e il moto dei corpi celesti.

Solo per rivelare la sua presenza lo scorso giugno, gli astronomi Pedro Bernardinelli e Gary Bernstein dell’Università della Pennsylvania hanno dovuto studiare sei anni di dati accumulati come parte del Dark Energy Survey (DES). Questo particolare programma internazionale tenta di svelare il mistero dell’energia oscura mappando centinaia di milioni di galassie.

“La ricerca stessa ha richiesto tra i 15 e i 20 milioni di ore di elaborazione, identifica Pedro Bernardinelli su Twitter. Trovare oggetti trans-Nettuno utilizzando DES è un enorme problema di calcolo”. Inoltre, per diversi anni, dal 2014 al 2018, le immagini fornite dal DES non hanno permesso di distinguere la “coda” nella configurazione C/2014 UN27.

Componente caratteristico delle comete, quest’ultima si forma per evaporazione, quando questi corpi ghiacciati si avvicinano al calore del Sole. Il capello o zombie di C/2014 UN27 è finalmente apparso su foto recenti, che gli hanno permesso di essere identificato ufficialmente come colpevole. Un passaggio cruciale per conoscere questo straordinario corpo celeste che deve ancora svelare tutti i suoi segreti.