Febbraio 5, 2023

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Scienza: 2022, l’anno di James Webb

mantenere le promesse. L’anno 2022 sarà segnato dall’intensa attività di uno strumento scientifico atteso da più di trent’anni, il James Webb Space Telescope, sviluppato dalla Nasa e dalle agenzie spaziali europee e canadesi. Con un budget di 10 miliardi di euro, lanciato nel Natale 2021, si è posizionato a più di 1,5 milioni di chilometri dalla Terra per diffondere il suo gigantesco specchio di 6,5 metri di diametro e raccogliere preziosi granelli di luce. Questi ultimi provengono anche da galassie molto lontane, da sistemi solari in formazione, da esopianeti, dai pianeti del nostro sistema solare, e persino da asteroidi.

Il 12 luglio il mondo intero ha scoperto le prime cinque immagini, come fuochi d’artificio, scelte per stupire e dimostrare le eccezionali prestazioni del telescopio. Primo, c’è uno sciame di galassie molto antiche, solo poche centinaia di milioni di anni dopo il Big Bang. Quindi evoca la tavolozza dai colori brillanti della Carena Nebula, una massa di polvere che si staglia contro un cielo blu intenso. Analizzare l’atmosfera di un esopianeta è meno entusiasmante, ma di interesse per gli specialisti. Quindi, una galassia gigante si scontra, una delle quali sembra sorridere, il quintetto di Stefan. Infine, il resto di una stella che esplode, la Nebulosa dell’Anello Meridionale, che si sta formando come una gigantesca bolla nell’universo.

Occhi esperti

Questi scatti rassicurano sul funzionamento del dispositivo e sul suo promettente futuro. Il telescopio non vede nel visibile, ma nell’infrarosso, che gli permette di individuare galassie che si stanno allontanando da noi, e quindi molto lontane. Questa lunghezza d’onda passa anche attraverso nuvole di polvere e poi rivela dettagli nascosti agli occhi, per esempio, di un altro iconico telescopio spaziale, Hubble. La sua capacità di scomporre la luce ricevuta in diverse lunghezze d’onda consente inoltre ai ricercatori di analizzare la composizione delle atmosfere o delle strutture massicce che avvolgono le galassie per comprendere la nascita di stelle e pianeti.

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Tutto funziona come previsto. Tuttavia, ad eccezione di uno degli spettrometri, MIRI (che rifrange la luce), non funziona per diversi mesi. Non è stato riparato, poiché qualsiasi interferenza è impossibile a tali distanze, ma gli ingegneri hanno trovato un modo per usarlo che evita l’attrito responsabile dell’indisponibilità.

Così, dal 12 luglio, si sono moltiplicati scatti sorprendenti, suscitando giustificati entusiasmi, anche se gli oggetti ripresi dal vero sono già noti e stupefacenti, come i famosi Pilastri del Creato. Solo occhi esperti possono essere sensibili a nuovi dettagli. Indubbiamente, James Webb ha davvero rinnovato la visione del cielo da parte del pubblico.

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