Dicembre 3, 2022

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Questi rettili e anfibi invecchiano molto lentamente

La vita può superare la vecchiaia? Da un punto di vista evolutivo, e secondo modelli generalmente accettati, il cosiddetto “invecchiamento”, cioè l’invecchiamento fisico, è inevitabile per tutte le specie. Tuttavia, non tutti progrediscono alla stessa velocità e alcuni animali vivono più a lungo di altri, come le tartarughe (cheloniani). Il più antico animale terrestre conosciuto fino ad oggi è una tartaruga gigante delle Seychelles – Jonathan, per gli amici – ha 190 anni. Tuttavia, altri ectotermi – animali che producono poco o nessun calore corporeo come rettili e anfibi – hanno anche una durata di vita relativamente lunga.

Per sollevare il velo su questa stupefacente resistenza al passare del tempo, un consorzio internazionale di 114 ricercatori, tra cui alcuni provenienti da diversi laboratori del CNRS, ha compilato e analizzato dati demografici per 107 gruppi che rappresentano 77 specie di rettili e anfibi nell’ambiente naturale. Erano interessati al tasso di invecchiamento, che corrisponde all’aumento della mortalità con l’età, che viene calcolato utilizzando modelli matematici (come il modello di Gompertz). Hanno rilevato una grande variazione in questo tasso di invecchiamento all’interno delle ectoterme, maggiore di quella osservata negli uccelli e nei mammiferi. Coccodrilli, salamandre e tartarughe condividono la piattaforma, con tassi di invecchiamento particolarmente bassi – e una lunga durata della vita – rispetto alle loro dimensioni. I biologi hanno dimostrato che questa longevità più lunga è principalmente correlata a specie con protezione fisica, come conchiglie o squame più spesse, e protezione chimica, come veleno e veleno.

Ancora più sorprendentemente, hanno osservato che la mortalità non aumenta affatto con l’età, o solo marginalmente, in molte specie di cloni, salamandre e bratwurst. Questo fenomeno, chiamato “invecchiamento trascurabile”, a prima vista ricorda l’eterna giovinezza: il rischio di morte per gli individui rimane costante per tutta la vita. Tuttavia, non è così, infatti, perché l’aumento della mortalità non è l’unica componente associata all’invecchiamento; Occorre anche considerare il mantenimento delle funzioni fisiologiche. Tuttavia, in alcuni tipi di calore esterno, come i cheloni, sono stati osservati casi di deterioramento di queste funzioni e malattie mortali (infarto, cancro, ecc.). Jonathan, la tartaruga gigante delle Seychelles, è decisamente nel suo bicentenario, ma sta ancora perdendo la vista e le sue capacità olfattive e ha bisogno di aiuto per nutrirsi.

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Queste osservazioni rivelano che l’associazione tra invecchiamento e aumento della mortalità non è universale tra i vertebrati. In futuro, dovrebbe essere fatto più lavoro per chiarire la natura delle differenze nel tasso di invecchiamento al calore esterno. Ciò includerà la determinazione se il fenomeno trascurabile dell’invecchiamento è stato stabilito e, in tal caso, qual è il meccanismo biologico sottostante. Tali dati possono quindi essere utilizzati come base per ulteriori studi sull’invecchiamento nei materiali endotermici, come gli esseri umani.