Luglio 31, 2021

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Plastica: fiumi e fiumi sono meno inquinati del previsto

Gli avanzi di plastica stanno letteralmente affogando i nostri mari e fiumi. È davvero raro vedere rifiuti di plastica abbandonati in un ambiente acquatico. Queste plastiche sono fonte di preoccupante inquinamento, e le sue conseguenze complete non sono ancora note. Per molto tempo i fiumi sono stati presentati come la principale fonte di inquinamento da plastica. Si stima che ogni anno scarichino diversi milioni di tonnellate di plastica nei nostri oceani a causa della cattiva gestione dei rifiuti terrestri. Tuttavia, le stime sull’inquinamento da plastica nei fiumi e nei torrenti fatte in precedenza sarebbero decine o addirittura centinaia di volte superiori alla quantità di plastica che galleggia sulla superficie dell’oceano. Rimane una domanda senza risposta: dove finisce la plastica in eccesso dai fiumi? Ci sono “bacini” di plastica nell’oceano? O le stime sono sbagliate?

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a Uno studio pubblicato da ScienzaRicercatori francesi e spagnoli hanno dimostrato che le stime del flusso di plastica nei fiumi e nei torrenti sono esagerate. Questi numeri saranno da 100 a 1.000 volte meno significativi di quanto annunciato. Ciò spiegherebbe in particolare le importanti differenze osservate in precedenza tra il numero di plastiche presenti nei fiumi e negli oceani. Sopravvalutare il flusso di plastica non significa che questo inquinamento sia meno problematico. Gli scienziati nello studio hanno anche scoperto che la plastica è rimasta sulla superficie dell’oceano molto più a lungo del previsto, esacerbando gli effetti dell’inquinamento da plastica sugli ecosistemi.

Errori di stima

Stime precedenti indicano che i fiumi sono la principale fonte di rilascio di plastica negli oceani. Le microplastiche che galleggiano negli oceani – tra le 10 e le 100 tonnellate – rappresentano solo una piccola parte dell’inquinamento plastico del fiume, calcolabile in milioni di tonnellate, da qui l’ipotesi dei “bacini” di plastica. Oggi, questa interpretazione e i numeri sono contestati dagli autori dello studio. Per loro, le stime precedenti contenevano errori metodologici significativi a livello dei flussi di particelle, nonché a livello della massa totale delle microplastiche. Si sono verificati errori in particolare a causa della sistematica sovrastima del peso medio delle microplastiche nei corsi d’acqua, integrazione dei dati incoerente e stime errate tra i flussi di microplastiche e il numero di rifiuti di plastica difettosi. E così la ricerca di misteriose fosse di plastica si è conclusa grazie alle modifiche del team di ricerca.

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Attenzione, anche gli ordini di grandezza inseriti dagli scienziati dello studio sono solo stime. Fino a prova contraria, queste stime rivelano solo una verità matematica.

In questo studio, gli scienziati hanno anche scoperto che la vita media delle microplastiche sulla superficie degli oceani era molto più lunga del previsto. Mentre in precedenza si pensava che la plastica galleggiasse per alcuni giorni, risulta che possono rimanere in superficie per alcuni anni.

Una particella microplastica vista al microscopio. © CEFREM / UPVD

Microplastiche e particelle tossiche

Il principale rischio ambientale della plastica è la sua decomposizione. Quando la plastica si trova in un ambiente acquoso per qualche tempo, si scompone in piccole particelle, soprattutto sotto l’influenza di correnti, attrito con rocce o sabbia e raggi ultravioletti. Le particelle di plastica possono anche provenire da rifiuti industriali o cosmetici. Le microplastiche sono particelle di plastica di dimensioni inferiori a 5 mm. Il problema con le particelle fini è che sono onnipresenti nell’ambiente. Gli scienziati a bordo della barca Tara hanno notato che tutti i campioni di acqua prelevati dai nove fiumi europei contenevano microplastiche.

Il danno delle microplastiche è ben noto. Si tratta di una vera e propria “spugna inquinante”, nella quale si accumulano molti prodotti tossici sulla superficie dei corsi d’acqua e degli oceani. Gli animali che assorbono le microplastiche sono dannosi per i loro corpi. Le microplastiche possono essere interferenti endocrini e interferire con la riproduzione.

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La nuova sfida globale contro l’inquinamento da plastica

L’inquinamento da plastica colpisce tutti gli ambienti oceanici. Non proviene solo da paesi in via di sviluppo che spesso hanno una politica di gestione dei rifiuti insufficiente, ma può anche provenire da paesi con sistemi di gestione dei rifiuti consolidati. Secondo il professor Wolfgang Ludwig, direttore del laboratorio del CEFREM e coautore dello studio: “L’unico modo per avere qualche possibilità di vincere nella lotta contro l’inquinamento da plastica è mirare alle fonti in cui vengono generati i rifiuti di microplastica. Dobbiamo agire a livello umano Dobbiamo cambiare le nostre abitudini di consumo e gestire meglio sprecare il nostro tempo e farlo su scala globale, quindi la soluzione sembra più politica che scientifica.

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