Agosto 9, 2022

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Fiumi atmosferici caldi in Antartide

La penisola antartica forma una lunga striscia di terra che si estende lontano dal resto del continente ghiacciato. Grazie alla sua posizione geografica, questa regione ha il clima più basso dell’Antartide. Ma come tale, è particolarmente sensibile ai cambiamenti climatici: pezzi di piattaforme di ghiaccio (o barriere) tendono a rompersi, un fenomeno chiamato “nascita”. Negli ultimi 30 anni, la disintegrazione delle calotte glaciali Larsen A e Larsen B ha evidenziato l’instabilità di queste strutture, nel contesto del riscaldamento atmosferico e oceanico. Jonathan Weil, ricercatore presso l’Institute of Environmental Geosciences di Grenoble, e colleghi hanno stimato che la maggior parte delle nascite è stata registrata dall’inizio del 21° secolo.e Il secolo risulterà dalla formazione di fiumi atmosferici, caldi e umidi, che circolano nell’atmosfera.

Sebbene li conosciamo allo stato liquido, anche i “fiumi” sono nell’aria. Stiamo parlando di fiumi atmosferici. Nel 2019, Jonathan Weil e colleghi hanno dimostrato che il loro numero è aumentato con il riscaldamento globale in alcune parti dell’Antartide dall’inizio degli anni ’80 e che i fiumi spesso compaiono nell’atmosfera e nelle zone subtropicali quando le depressioni non possono ruotare da sole. Questo costringe l’umidità che trasportano a circolare in un ipotetico corridoio verso i poli. L’acqua alla fine si riversa sulla calotta polare, mentre l’aria calda a volte la scioglie. Tuttavia, la relazione causale tra i fiumi pneumatici e la nascita della piattaforma non è stata chiaramente stabilita.

In questo nuovo studio, i ricercatori hanno classificato 21 importanti eventi natali in Antartide tra il 2000 e il 2020 attraverso una serie di osservazioni satellitari. Da questi dati e da altri eventi registrati dal 1989, hanno costruito un modello per studiare il legame tra l’arrivo atmosferico dei fiumi, le precipitazioni e l’entità dello scioglimento della calotta glaciale. Il team ha mostrato che esiste davvero una relazione tra la presenza dei ghiacciai e la circolazione atmosferica dei fiumi che interessano le alte latitudini: il 60% dei corpi osservati tra il 2000 e il 2020 si sarebbe verificato entro cinque giorni dall’arrivo dei fiumi nell’atmosfera. Questi avrebbero contribuito in particolare alla frammentazione delle banchise Larsen A e B.

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Quando i fiumi atmosferici raggiungono l’Antartide, portano masse d’aria a temperatura anormalmente elevata, ne fanno scongelare e l’acqua che drenano ha meno probabilità di congelarsi. Corrono e si insinuano in fessure che possono rompere grandi piattaforme. Tutti questi fenomeni alla fine portano all’indebolimento e all’accelerazione dello scioglimento delle banchise. Quest’ultimo non svolge più il suo ruolo di cuscinetto e il ghiaccio continentale a monte sta a sua volta collassando nel mare, contribuendo all’innalzamento del livello del mare.

I ricercatori stimano che la maggior parte della piattaforma di ghiaccio Larsen nella penisola antartica, chiamata Larsen C, sia sotto l’influenza di fiumi particolarmente caldi nell’atmosfera e sarà gravemente minacciata.